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Mientras el café aún carga con la crisis que se profundizó con el ataque de la roya en 2012, el cacao goza de precios internacionales atractivos, perfilándose como un cultivo rentable para El Salvador. Estos, entre otros factores, impulsan la propuesta de promover la sustitución del café de bajío con cacao, una alternativa que el Ministerio de Economía (Minec) ha pedido analizar al Consejo Salvadoreño del Café (CSC).

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Rafael Trigueros, presidente de la Sociedad Cooperativa de Productores de Cacao de El Salvador (ES-Cacao), es uno de esos agricultores que decidió reemplazar sus plantaciones de bajío con cacao.

Trigueros reemplazó sus 20 manzanas de cafetales de bajío por plantaciones de cacao, dos años antes de que en 2012 ocurriera el ataque de roya más severo desde la aparición de esta enfermedad, hace tres décadas. Tomó la decisión después de diez años de pérdidas, provocadas por enfermedades como la roya, problemas en la producción y la mano de obra.

El presidente de ES-Cacao destacó que su experiencia no es la única, pues el 80 % de los productores asociados a la gremial son cafetaleros cuyas plantaciones de bajío han sufrido pérdidas por la roya y otros factores. También, dijo, se reportan casos en donde ambos cultivos conviven.

La propuesta se enfoca en el bajío, pues las otras altitudes – la media altura, de 800 a 1,200 msnm; y la estricta altura, superior a los 1,2000 msnm – se pueden cultivar variedades resistentes a diferentes enfermedades.

Durante la última reunión de la junta directiva del CSC, el Minec pidió que se estudiara a fondo la posibilidad de introducir el cultivo del cacao en aquellas fincas cafetaleras de bajío que sufrieron fuertes daños por la roya, en 2012.

El director ejecutivo del Consejo, Hugo Hernández, indicó que, aunque sí se estudia la posibilidad, aseguró que el objetivo del Gobierno salvadoreño es reactivar la caficultura. “

La propuesta del Minec seguirá en estudio dentro del Consejo para conocer el nivel de impacto y las formas de financiamiento que se propongan”, explicó.

En la misma línea, el ministro de Agricultura y Ganadería, Orestes Ortez, afirmó que “no es algo definido porque, aunque algunas cosas son factibles, otras son muy teóricas”.

CULTIVO ATRACTIVO

Ayer, al cierre del el Mercado del Café, Azúcar y Cacao de Nueva York, la tonelada de cacao, para entrega en julio, cerró en $3,153. Pero, si se trata de cacao fino de aroma, la variedad cultivada en el país y considerada de calidad superior, el precio se eleva entre $1,000 y $1,500, explicó ES-Cacao. Estos precios es uno de los atractivos del cultivo.

El Salvador consume aproximadamente 1,000 toneladas métricas de cacao y produce entre 300 y 500. Si se reactiva este cultivo, indica ES-Cacao, en cuatro años la producción puede aumentar en 15 %.

“El precio del quintal de café ronda los $125 y $130 (…). El precio del cacao es de $200 dólares por quintal aproximadamente”, dijo Hugo Lara, presidente de la Confederación de Federaciones de Reforma Agraria (Confras).

En base a estas cifras, otro tipo de agricultores también ha decidido migrar de cultivos, pero para los caficultores, el ingreso al negocio del cacao es más fácil debido a las similitudes en los costos de inversión y manejo. Por manzana se necesitan $4, 500 en los primeros cuatro años, mientras el café demanda $5,000 en el mismo periodo.

Por qué cambiaron

“Intenté de todo, pero mis plantaciones dejaron de ser rentables”

Rafael Trigueros, presidente de ES-Cacao, cambió sus cafetales de bajío, en Sonsonate, dos años antes de la crisis de la roya.

En su finca había una pequeña plantación de cacao con árboles de más de 100 años, que no eran amenazados por la roya y eran más resistentes al cambio climático. Este hecho lo llevó a analizar las posibilidades comerciales del cultivo, pues las sequías y plagas le trajeron diez años de pérdidas. Probó sin éxito todas las recomendaciones técnicas que escuchó, sin resultado. En tres años el reemplazo se llevó a cabo de manera escalonada. “Las personas dicen ‘sigamos luchando el café de bajío’ pero ya no es rentable. Intenté de todo y la decisión se basa en números. El reemplazo se puede hacer de forma paulatina, a mí me tomó tres años para no dejar a cero la producción”, concluyó.

“Estoy satisfecho con 
la inversión en cacao”

Cuando la iniciativa de sembrar cacao se presentó hace cuatro años con aires innovadores y expectativas de exportación a altos precios, Benedicto Morataya, de San Vicente reemplazó sus 15 manzanas de caña de azúcar.

“Quería un producto que diera calidad por manzana. Comenzamos con poca información y muchos errores pero a medida nos fuimos asociando se fue abriendo un mundo de oportunidades”, explicó Morataya.

El avance ha sido progresivo; incluso se han trabajado tierras ociosas. “Me siento satisfecho con la inversión. La producción dura 30 años después de tres de establecimiento, en los que se invierten $4,000 por manzana”. Para la cosecha de invierno que se da a finales del año, Morataya estima una producción de 15 quintales por manzana como mínimo.

Café de bajío versus el cacao

Café de bajío

El café de bajío se cultiva entre los 400 y 800 msnm, y hasta el nivel del mar. Su inversión ronda entre $4,000 a $4,500 por manzana, donde se cultiva un aproximado de 777 árboles.

Cacao

Se cultiva en estricta altura (1,100-1,600 msnm), mediana altura y bajío. Su inversión ronda entre $4,000 y $5,000 por manzana, en la que se pueden cultivar un aproximado de 3,000 árboles.

$200 Millones

Sólo en exportaciones, en dos cosechas, el sector cafetalero perdió más de $200 millones por el impacto de la roya.

15% Expansión

ES-Cacao estima que, en cuatro años, la producción de cacao puede crecer 15%, si se le brinda el apoyo necesario.

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