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Foto tomada de la NASA

Cerbero, una diminuta luna de Plutón, tomadas por la sonda espacial New Horizons y enviadas a la Tierra apenas esta semana, completan el retrato familiar de las lunas de Plutón, dijo ayer la agencia espacial estadounidense, la NASA.

Plutón tiene un total de cinco lunas, incluyendo una grande llamada Caronte, de 1.212 kilómetros de diámetro, y cuatro pequeñas llamadas Nix, Hidra, Estigia y Cerbero. La sonda New Horizons transmitió con anterioridad a la Tierra imágenes de Caronte, Nix, Hidra y Estigia tomadas durante el acercamiento de la sonda a Plutón el 14 de julio.

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Plutón, un mundo diverso y “fascinante”

Cerbero parece ser más pequeña de lo que los científicos esperaban y tiene una superficie muy reflejante, contrario a las predicciones previas al acercamiento de julio a Plutón, indicaron científicos de la NASA, quienes analizaron las nuevas imágenes descargadas de la sonda el 20 de octubre.

“Una vez más, el sistema de Plutón nos ha sorprendido”, dijo el científico del proyecto New Horizons, Hal Weaver, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins en Maryland.

Los nuevos datos indican que Cerbero parece tener forma de doble lóbulo con uno más grande de cerca de ocho kilómetros de ancho y uno más pequeño de cerca de cinco kilómetros de ancho.

Los científicos de la NASA especulaban, a partir de la inusual forma del satélite, que Cerbero podía haberse formado por una fusión de dos objetos más pequeños.

La cualidad reflejante de la superficie de Cerbero es similar a las otras lunas pequeñas de Plutón y parece evidenciar de manera importante que Cerbero, al igual que las demás, está recubierta de hielo de agua relativamente limpio, indicaron.

Antes de que New Horizons llegara a Plutón, los investigadores habían utilizado las imágenes del Telescopio Espacial Hubble para elaborar teorías en el sentido de que Cerbero era relativamente grande y de que su imagen era tenue porque su superficie estaba cubierta de material oscuro.

Pero con una superficie brillante, la pequeña Cerbero se ha dado a conocer en estas nuevas imágenes que muestran que la idea era incorrecta, indicaron.

“Nuestras predicciones fueron bastante acertadas en relación con las otras lunas pequeñas, pero no fue así con Cerbero”, dijo uno de los investigadores relacionados con New Horizons, Mark Showalter, del Instituto SETI de California, quien agregó que se espera que los nuevos resultados conduzcan a un mejor entendimiento del fascinante sistema de satélites de Plutón.

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