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Imagen del Gran Telescopio CANARIAS (GTC) en el Observatorio del Roque de Los Muchachos, en la isla de La Palma. Foto/EFE

Imagen del Gran Telescopio CANARIAS (GTC) en el Observatorio del Roque de Los Muchachos, en la isla de La Palma. Foto/EFE

El Gran Telescopio CANARIAS (GTC), el telescopio óptico-infrarrojo más grande del mundo, situado en el Observatorio del Roque de los Muchachos, en La Palma, ha anunciado la puesta en funcionamiento del instrumento CIRCE, que le permitirá observar, entre otros objetos, galaxias muy lejanas.

Se trata, según informa el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), de una cámara altamente sensible en el rango espectral del infrarrojo cercano (1,0-2,5 micras) que proporcionará una excelente calidad de imagen, incluso mayor que la del renovado telescopio espacial Hubble en algunas zonas del espectro.

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CIRCE, que está disponible para toda la comunidad astronómica internacional, es la primera cámara capaz de observar en el infrarrojo cercano que se instala en GTC, lo que le va a permitir también atravesar el polvo que envuelve el agujero negro que hay en el centro de la Vía Láctea.

La cámara, que pesa una tonelada y está enfriada criogénicamente, ha sido desarrollada en el departamento de Astronomía de la Universidad de Florida (UF) por el equipo del profesor Stephen Einkenberry.

Fue instalada en el GTC a finales de 2014, un trabajo realizado conjuntamente por personal de la UF y de GTC, que se ha seguido desarrollando hasta el verano de 2015 con el seguimiento del funcionamiento del instrumento.

El IAC explica que durante su puesta en marcha CIRCE ha hecho importantes descubrimientos, entre ellos la observación de la muerte de una estrella masiva lejana observada como un flash de rayos gamma energéticos.

CIRCE observó la localización de un destello de rayos gamma descubierto por el satélite SWIFT de la NASA el mismo día que ocurrió el flash y encontró una fuente débil en el infrarrojo, que desapareció en pocas semanas.

Astrónomos en España y en EEUU utilizan esos datos para intentar comprender la naturaleza de esas potentes explosiones.

En el verano de 2015 CIRCE observó también la explosión en el infrarrojo del agujero negro inactivo en el sistema V404 Cygni.

El instrumento observó una actividad extrema de destellos durante la explosión, que es la primera que se detecta en dicho objeto en más de 25 años.

Los rápidos destellos (de subsegundos de duración) detectados por CIRCE son observaciones únicas que están proporcionando una visión clave de por qué en los agujeros negros se pueden producir estas enormes explosiones.

El IAC indica que uno de los objetivos de este proyecto ha sido permitir que personal en formación adquiera experiencia en la construcción de instrumentos y por ello se ha involucrado a un número importante de estudiantes en el desarrollo de CIRCE.

Esta formación resulta muy complicada dentro del contexto de proyectos de instrumentación para grandes telescopios, donde es muy difícil que participe personal sin experiencia.

Un total de ocho alumnos de los grados de Ingeniería y Astronomía de la Universidad de Florida así como varios investigadores postdoctorales han formado parte del equipo que ha desarrollado CIRCE.

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